Skip to main content
  • Home
  • Nieuws
  • “Onze droom? Een vooraanstaande wereldspeler worden”
Ardena begeleidt biotechbedrijven in de ontwikkeling van nieuwe medicijnen
  • 08/10/2019

“Onze droom? Een vooraanstaande wereldspeler worden”

Ardena ondersteunt als zogenoemde contract development en manufacturing organisation (CDMO) biotechbedrijven die nood hebben aan advies en infrastructuur om hun experimentele geneesmiddelen te ontwikkelen en te produceren. “Geneesmiddelen ontwikkelen is risk management”, zegt CEO Harry Christiaens. “Wij zijn dan ook echte risk managers.”

Ondertussen groeit de omzet van Ardena elk jaar met gemiddeld 15 procent en is het verwoed op zoek naar jong en ervaren talent in de levenswetenschappen. Het Ardena-team telt vandaag reeds 270 medewerkers.

We schatten dat we de komende drie jaar 100 extra medewerkers zullen nodig hebben om onze groei te ondersteunen

Harry Christiaens, CEO Ardena

Ardena begeleidt biotechbedrijven in de ontwikkeling van nieuwe medicijnen

De zaadjes van het huidige Ardena zijn geplant in 2004, toen Harry Christiaens zich aansloot bij Pharmavize, een consultancybedrijfje voor de farmasector. Pharmavize telde een achttal medewerkers en schreef wetenschappelijke rapporten en registratiedossiers die gebruikt worden bij de aanvraag van klinische studies en bij marktintroductie van geneesmiddelen.

Ardena begeleidt biotechbedrijven in de ontwikkeling van nieuwe medicijnen
     Harry Christiaens

“We smeedden toen wilde plannen”, lacht Harry, een bio-ingenieur met een PhD in biotechnologie. “Ik kreeg carte blanche van de toenmalige (stille) aandeelhouders, maar mijn medewerkers waren wetenschappers in hart en nieren, geen ondernemers.” Toch besloot Harry om een gewaagd businessplan op te stellen om de schat aan theoretische kennis meer om te zetten in praktische kennis. “We wilden onze dienstverlening niet enkel beperken tot het rapporteren van ontwikkelingswerk, maar hadden ook de ambitie om farmaceutische ontwikkelingen zelf in opdracht te gaan uitvoeren. We voelden toen al aan dat er in de toekomst meer ontwikkelingswerk zou uitbesteed worden aan zogenoemde contractors.”

BESTEED EENS EEN RISICO UIT

Die visie bleek visionair. Terwijl de ontwikkeling van nieuwe geneesmiddelen vroeger vooral bij de grote farmabedrijven zat, komen de grootste innovaties de jongste vijftien jaar uit de biotechsector. Harry: “De farmareuzen laten het prille onderzoekswerk meer en meer over aan biotechbedrijven. Dit zijn kleine tot middelgrote bedrijven die werken met risicokapitaal (ofwel venture capital ofwel via beursnotering). Ze nemen de meest risicovolle onderzoeksfases voor hun rekening, zeg maar de eerste vijf à zes jaar van de geneesmiddelontwikkeling. Via vroegklinische studies proberen ze aan te tonen dat de actieve stof die ze gepatenteerd hebben veilig en doeltreffend is, dus geneest. Eens er een proof of concept is, verkopen ze meestal hun kandidaat-geneesmiddel aan één van de grote farmabedrijven die het dan verder ontwikkelt en commercialiseert. Zo betaalde de Franse farmareus Sanofi recent bijna 4 miljard euro voor de overname van het Gentse Ablynx. Wie bereid is een hoog risico te nemen, kan dus veel geld verdienen.”

“Omdat biotechbedrijven de meest risicovolle fases voor hun rekening nemen en omdat ze vaak maar een beperkt aantal kandidaat-geneesmiddelen in de pijplijn hebben, proberen ze hun ontwikkelingsteams klein te houden, vaste kosten variabel te maken en zoveel mogelijk randactiviteiten uit te besteden aan contractors zoals wij. We zijn dus ontstaan en gegroeid in de slipstream van de biotechindustrie. Zie ons als een aannemer voor de biotech. We doen immers vooral research voor die kleine tot middelgrote onderzoeksbedrijven.”

Het duurt gemiddeld vijftien jaar voor een geneesmiddel op de markt komt en op die weg zijn veel horden en valkuilen. Harry Christiaens: “Geneesmiddelen ontwikkelen is risk management, dag in dag uit. De kunst is om zo veel mogelijk op voorhand de projectrisico’s in te schatten en daarop te anticiperen. We hebben zo’n 300 onderzoeksprojecten lopen en zijn ondertussen voldoende geschaald om eventuele projectfaling te incasseren. Wij nemen evenwel geen therapeutisch risico als contractor. Met andere woorden: we bieden geen garantie op genezing van de patiënt. Dat risico ligt volledig bij onze biotechklanten. Faalt een geneesmiddel in een klinische studie, dan wordt dat risico volledig door onze klant genomen. Wij worden altijd betaald voor het uitgevoerde ontwikkelingswerk.”

BUY AND BUILD

Ardena begeleidt biotechbedrijven in de ontwikkeling van nieuwe medicijnenPharmavize huurde aanvankelijk een klein lab in de universitaire bioincubator in Zwijnaarde, maar in 2006 besliste het om met z’n vijftien medewerkers te verhuizen van hartje Gent naar Mariakerke om daar te investeren in een ontwikkelings- en productieplant van 1.700 vierkante meter met formulatielabo’s, analytische labo’s en productie. (lacht) “We hadden toen elk meer dan 100 vierkante meter ter beschikking en zagen elkaar niet lopen. We startten nieuwe activiteiten van nul op. Pionierswerk, met bloed, zweet en tranen. Met onze consultancykennis genereerden we cash waarmee we in onze nieuwe activiteiten investeerden.”

Rond 2013 besloten de aandeelhouders van het eerste uur om het bedrijf te verkopen. Harry Christiaens stond op de eerste rij en kocht het samen met collega Lieven Van Vooren, via een management buy-out (MBO) en met de hulp van een achtergestelde lening bij de Participatiemaatschappij Vlaanderen (PMV). “Na de verkoop is het bedrijf exponentieel doorgegroeid zodat in 2015 de kantoren, labo’s en productiesite overvol zaten. We stonden op een kantelpunt: eten of gegeten worden. We beslisten om in 2015 een financiële partij aan te trekken (Mentha Capital) en organiseerden een leveraged buy-out waarbij wij zelf terugkeerden naar een minderheidsaandeelhouderschap en een sterke financiële structuur creëerden om een aantal overnames te doen in plaats van zelf een nieuwe plant te bouwen.”

En zo geschiedde. Via een buy & build-strategie ging Harry Christiaens en z’n team op zoek naar diensten die complementair zijn aan de diensten van Pharmavize. De voorbije drie jaar hebben de bedrijven Pharmavize, Crystallics, ABL, Chemconnection en Syntagon hun krachten gebundeld in de vernieuwde contract development & manufacturing organization (CDMO) Ardena, die biotechbedrijven ondersteunt bij de ontwikkeling en productie van nieuwe geneesmiddelen.

VERBORGEN PAREL

Ardena begeleidt biotechbedrijven in de ontwikkeling van nieuwe medicijnenIn 2018 opende Ardena in Mariakerke zijn nieuwe hoofdzetel, een kantoorgebouw van 1.000 m² dat aansluit op de reeds bestaande labo’s en productiefaciliteiten. Investering: 2,5 miljoen euro. We krijgen van de CEO een rondleiding langs stabiliteitskamers, formulatielabo’s, cleanrooms en chromatografen. “De chromatografen zijn onze werkpaarden”, vertelt Harry gepassioneerd. “Ze scheiden de actieve stof van mogelijke onzuivere stoffen of afbraakproducten.” Harry Christiaens heeft de gave van de metafoor, zodat ook de leek enigszins mee is in de wondere wereld van geneesmiddelenontwikkeling.

Noem Ardena gerust een verborgen parel. “Het klopt dat we geen tafelspringers zijn: we werken op de achtergrond”, zegt Harry Christiaens. “We gaan nooit claimen dat we een nieuw geneesmiddel hebben uitgevonden. De intellectuele eigendom zit bij onze klanten, niet bij ons. De échte uitvinding zit in de actieve stof. Die hebben wij niet ontworpen. Wij produceren ze wel en ontwikkelen vervolgens een geschikte doseringsvorm: we zorgen ervoor dat de actieve stof op de juiste plaats, op het juiste tijdstip en aan de gewenste concentratie wordt afgeleverd in het menselijk lichaam.”

Tekst Sam De Kegel

Domestic Services
Banque de Luxembourg
Deloitte
ING
Logo Mensura
Proximus
SD Worx
BovaEnviro+
GutzandGlory
G4S
Soundfield
Jobat